Desde siempre, la gente ha soñado con pasar por encima de un congestionamiento de tráfico. Los inventores y empresarios han intentado infructuosamente durante mucho tiempo el hacer realidad  ese sueño, pero parece que ahora sí lo pueden hacer. Cerca de una docena de compañías en todo el mundo, incluyendo algunas con grandes recursos como el fabricante de aviones Airbus, están compitiendo para ser los primeros en desarrollar un nuevo tipo de drones que permita a los viajeros volar por encima de las carreteras congestionadas. 

Algunos de las aeronaves en desarrollo son como carros con alas que se despliegan para volar, pero la mayoría no son coches en absoluto. Normalmente despegan y aterrizan verticalmente como helicópteros. En lugar de un rotor principal único y poderoso, cuentan con múltiples rotores pequeños. Cada rotor es accionado por un motor eléctrico alimentado por baterías, en lugar de un motor de pistón de avión convencional.

drones como taxis

No es tan seguro que los sueños de drones con pasajeros se conviertan en realidad. Existen todavía muchos obstáculos, entre ellos el convencer a los reguladores de que son seguros, falta averiguar cómo volar miles de ellos sobre las ciudades sin que colisionen y desarrollar pilas que los mantengan lo suficientemente alto como para ser práctico.

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Pero los empresarios están avanzando. Ellos ven un vasto mercado potencial para los "taxis aéreos" y pequeños drones de propiedad personal, para transportar a la gente desde las periferias de las áreas metropolitanas a los centros urbanos, ya que las áreas urbanas se vuelven más congestionadas y la gente pasa más tiempo atrapada en el tráfico. Ellos prevén miles de taxis voladores de una o dos personas que lleven pasajeros a los techos de los edificios de oficinas en la ciudad y otras plataformas de aterrizaje durante las horas pico.

"En tan sólo 10 años, los productos podrían estar en el mercado revolucionando los viajes urbanos para millones de personas", dijo Zach Lovering, líder del proyecto de Airbus para desarrollar un taxi aéreo autónomo llamado Vahana. El nombre significa el vehículo de una deidad hindú.

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Uber publicó un reporte de 98 páginas en octubre de 2016 mostrando el negocio de los taxis aéreos, que la compañía ve como el futuro del transporte a demanda. Uber no tiene planes de desarrollar un drone en sí, pero la red de transporte en línea está asesorando a varias compañías que están trabajando en ello. "El papel que queremos desempeñar es ser un catalizador para toda la industria", dijo Nikhil Goel, un gerente de Uber para programas avanzados.

drones como taxis

 drones como taxis

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No está claro cuánto costará el drone, aunque es probable que los precios varíen significativamente. Algunos de los drones están diseñados para ser de propiedad individual, mientras que otros se prevén más para uso comercial. Los diseñadores esperan que si la demanda es alta, los precios pueden mantenerse asequibles a través de economías de producción en masa. 

Varios desarrollos podrían hacer posible estas aeronaves. Los avances en potencia informática significan que los rotores de los drones multi-copter pueden ser ajustados muchas veces por segundo, haciendo que el drone sea fácil de controlar. Los drones también se han beneficiado de los avances en las baterías y la tecnología de motores eléctricos. Algunas compañías, como el fabricante de drones chino EHang, están creando vehículos que puedan llevar a gente.

Otro desarrollador de drones con sede en Santa Cruz, California,  está trabajando en el Joby Aviation´s S2, que parece más a un avión convencional excepto que tiene 12 rotores extendidos a lo largo de las alas y la cola.

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El fabricante de aviones europeo Airbus está trabajando en su centro de investigación de Silicon Valley en un taxi sin conductor que al principio tendrá un piloto, pero luego será autónomo. El despegue y aterrizaje es vertical, el drone todo-eléctrico lleva una cabina montada en un trineo y flanqueada por hélices en frente y la parte posterior. Airbus planea probar un prototipo antes de finales de 2017, y tener el primer Vahana listo para la producción en 2020.

Vahana Skyways

 

AirMule un dron gigante para transportar personas y viveres.

 

La compañía alemana de tecnología Lilium Aviation está trabajando en el drone Lilium Jet, de dos plazas que despegará verticalmente usando 36 rotores eléctricos dispuestos a lo largo de sus alas.

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La empresa eslovaca AeroMobil ha desarrollado un drone con alas que se despliegan para el vuelo. Utiliza gasolina regular y se adapta a los espacios de estacionamiento estándar. También puede despegar de los aeropuertos o desde cualquier césped o superficie pavimentada de sólo unos pocos cientos de metros de largo. Se requerirán licencias de piloto para pilotarlo.

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